世界上下五千年(古代卷)
刻在泥版上的文字

    现代人对古代各国的历史的了解,主要靠的是文字的记述的资料。中国的汉字是世界上
最古老的文字之一,已经有6000年左右的历史了。在世界别的地方发现的古代文字,主
要有三种:埃及人在公元前3500年左右就使用的图画式的象形文字,公元前1000多
年腓尼基人发明的字母文字,再就是古代苏美尔人和巴比伦人使用的楔形文字。
    楔形文字的辩认,同埃及象形文字的辩认过程极为相似。这件事还得追溯到2500年
前。
    那是公元前522年3月的事情。当时波斯皇帝冈比西斯率大军远征埃及。有一个叫高
墨达的僧侣,冒充被冈比西斯处死的皇弟巴尔狄亚的名义在波斯各地和米底发动了叛乱。叛
乱持续了半年之久。皇帝冈比西斯在从埃及返回波斯的途中突然病死。一时间波斯贵族门群
龙无首。这时有一个叫大流士的贵族用阴谋手法获得了皇位。他最后平定了叛乱。为了称颂
自己的功绩,大流士让人将他平定叛乱的经过,刻在米底首府爱克巴坦那(今天伊朗哈马
丹)郊外贝希斯顿村附近的一块大岩石上。这就是著名的贝希斯顿铭文。
    贝希斯顿铭文上面也刻着三种文字:楔形文字、新埃兰文和古波斯文。1835年,一
个偶然的机会,法国学者罗林森发现了这个铭文,并制成了拓本。1843年,他译解了其
中的古波斯文,然后又将古波斯文与楔形文字对照,终于读通了楔形文字。从此解开了楔形
文字之迷。
    原来,最古的楔形文字是从右到左直行写的。因为书写不便,后来就把字形侧转90
度,改成从左到右的横行。楔形文字是苏美尔人发明的。早在公元前4000年,他们在开
发两河流域的同时,创造了这种文字。
    最先,这种文字是象形的。假使要表示复杂的意义,就用两个符号合在一起,例如
“天”加“水”就是表示“下雨”;“眼”加“水”就是“哭”等。后来又发展可以用一个
符号代表多种意义,例如“足”又可表示“行走”、“站立”等,这就是表意符号。
    再到后来,一个符号也可以表示一个声音,例如“星”这个楔形字,在苏美尔语里发
“嗯”音,如果用来表示发音的话,就与原来的“星”这个词的含义没有关系了,只表示发
音,这就是表音符号。
    为了表示有关的楔形字应该表示什么意思和发什么音,苏美尔人又发明了部首文字。比
如,如果一个人名之前加上一个特殊符号,就表示这是一个男人的名字。
    苏美尔人他们还不懂得造纸。他们就用粘土做成长方形的泥版,用芦苇或木棒削成三角
形尖头在上面刻上字,然后把泥版晾干或者用火烤干。这就是后来人们所说的泥版文书。一
开始,苏美尔人的泥板是圆形或者角椎形的,不便于书写和存放,后来苏美尔人便将泥板改
为方形的。苏美尔人的大部分文字材料都是刻在这种方形泥版上才保存下来的。到现在为
止,人们在两河流域已经挖掘出了几十万块这样的泥版文书。
    由于苏美尔人用的是芦秆或木棒做成的、尖头呈三角形的“笔”,落笔处印痕较为深
宽,提笔处较为细狭,后来人们就把两河流域的这种古文字称为楔形文字。
    楔形文字后来流传到亚洲西部的许多地方,它给人类文明作出过重大的贡献。公元前2
007年,苏美尔人的最后一个王朝衰亡之后,巴比伦王国把这份文化遗产继承了过来,并
且有了更大的发展。
 
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